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소(牛)의 트림은 지구 환경을 위협한다?

소의 트림에는 아무 냄새도 색깔도 없는 메탄이라는 가스가 들 어있다. 메탄은 불에 타는 가스이다. 몇 해 전에 상암동 서울 월드컵 경기장의 냉난방 열원으로 15년간 서울시민이 버린 쓰레 기에서 발생한 난지도 매립가스가 사용된다는 신문 기사가 난 적이 있다. 이 매립가스의 주 성분이 메탄이다. 어?든 메탄은 불이 잘 붙는다. 소는 이런 가스를 하루에 230~450 리터, 일년에 5천만 톤을 트 림으로 방출해낸다. 장난이 아니다. 과학자들은 소들이 방출해 내는 메탄 가스가 대기 중에 떠다닐 때 어떤 일이 벌어질지 우 려한다. 메탄은 아다시피 온실 효과를 증대시키는 작용을 한다. 온실 효과란 온실의 유리벽이 내부의 열을 가두어두듯이 대기 중의 화학 물질이 외계 공간으로 빠져나갈 열을 가두어두는 현 상이다. 그 결과, 지구는 갈수록 기온이 높아져간다. 지구가 지 나치게 더워지면 농작물을 망칠 것이고, 극지방의 빙산이 녹아 홍수가 일어날 것이다. 여름에는 너무 더워서 밖에 나가기조차 힘들게 될 것이다. 메탄이 온실 효과를 일으키는 유일한 주범은 아니다. 자동차와 공장에서 나오는 이산화탄소가 훨씬 더 주요한 작용을 한다. 그 러나 메탄도 무시할 수는 없다. 소들은 어째서 그처럼 많은 양의 메탄을 트림으로 방출하는 것 일까? 주로 그들의 먹는 습관 때문이다. 소들은 지푸라기와 풀 을 먹는다. 지푸라기와 풀은 셀룰로오스라는 다당류로 구성되 어 있는데 동물은 몸에서 스스로 이 셀룰로오스를 분해하는 효 소를 만들어 내지 못한다. 그 대신 위에 서식하는 박테리아의 도움을 받는다. 이 박테리아가 셀룰로오스를 분해하는 효소를 가지고 있어서 다당류인 셀룰로오스를 단당류로 끊어준다. 그러나 박테리아는 매우 굼뜨게 작업을 한다. 그 큰 덩치의 소 가 이용해야할 당분을 눈에 보이지 않는 작은 박테리아가 모두 공급해 줄 수는 없는 모양이다. 소가 섭취한 풀들을 박테리아들 이 몽땅 분해해주지는 않는다. 그래서, 박테리아가 처리하지 못 하는 것들을 소는 메탄 가스로 방출하는 것이다.
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