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동물도 인간처럼 혈액형이 있나요?

동물도 당연히 혈액형을 갖고 있습니다. 단지 동물의 혈액형은 인간에 비해 충분히 연구되지 않았을 뿐입니다. 그 이유는 매 우 자명합니다. 근대적인 외과 수술 방법이 나타난 이후 환자 의 부족한 피를 보충하기 위해 인간은 수혈을 했습니다. 수혈 할 때 나타나는 혈액 응집의 문제 때문에 인간은 자신의 혈액형 을 알게 된 것입니다. 인간의 혈액형에는 A, B, AB, O라는 가장 기본적인 혈액형 외에 도 Rh+와 Rh-가 있으며 MN식 혈액형도 존재한다는 사실이 밝혀 졌습니다. 사실 지금까지 연구된 인간의 혈액형은 수혈에 큰 지 장을 주지 않는 것을 포함해 약 1백50가지 정도입니다. 그렇지 만 동물의 경우 수혈을 해야 할 경우가 많지 않기 때문에 연구 할 필요성이 거의 없었습니다. 하지만 혈액형이 혈구세포 표면 의 분자구조 다양성이 낳은 결과라는 점을 생각해 볼 때 동물에 게도 당연히 혈액형이 있다는 사실을 알 수 있습니다. 인간에게 가장 중요한 ABO식 혈액형의 경우 적혈구 표면에 붙 어 있는 다당류 분자의 구조적 차이에 의해 생깁니다. 인간은 자신이 가진 물질을 공격하는 항체를 만들지 않기 때문에 자신 이 보유한 적혈구의 다당류에 대한 항체를 만들지 않습니다. 반 면 자신이 보유하지 않은 다당류를 공격하는 항체는 만듭니다. 바로 이점 때문에 다른 다당류 분자를 가진 적혈구가 수혈을 통 해 몸 안에 들어오면 즉시 항체가 이를 공격해 격렬한 응집 반 응이 일어납니다. 그렇다면 인간은 왜 이처럼 구조적으로 다른 다당류 분자들을 갖고 있는 것일까요. 이런 구조적 다양성은 수혈을 방해하기 위 해 자연이 만들어 놓은 것은 아닙니다. 이는 단지 인간의 오랜 진화과정 중 끊임없이 일어난 유전자의 자발적 돌연변이에 의 해 생겨난 새로운 구조의 분자들 중 일부에 불과한 것입니다. 마찬가지로 동물계의 각 종들도 그들만의 오랜 진화과정 동안 새로운 생체 분자들을 갖게 됐고, 이들이 혈액형의 차이를 만듭 니다. 소의 혈액은 인간의 혈액형 검사에 사용되는 방법으로 검 사했을 때 모두 B형이라는 사실이 알려져 있습니다. 그러나 이 사실은 소가 혈액형이 존재하지 않는다는 것을 의미하지 않습니 다. 좀더 많이 연구되면 각 소가 가진 혈액의 차이점이 밝혀질 것입니다. 한편 인간과 유전적으로 매우 가까운 오랑우탄은 A, B, AB, O형 으로 분류될 수 있다는 사실이 알려져 있습니다. 그러나 오랑우 탄의 혈액과 인간의 혈액은 완전히 같지 않으므로 더 검사를 해 보면 인간에게서 발견되지 않는 새로운 혈액형이 나타날지도 모 릅니다. 조랑말의 경우 A, C, D, K, P, Q, U 등의 혈액형으로 나눠진다는 점이 최근 분자 유전학적 방법을 통해 밝혀졌습니 다. 과학동아 2003년 7월호
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