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세균은 성전환을 마음대로?

돌잔치에 참석하는 사람들은 아이 얼굴을 한 번 보고는 엄마를 닮았느니 또는 아빠를 닮았느니하는 말을 한두마디 하곤 한다. 그런데 대부분의 아이들은 붕어빵 찍어내듯이 어느 한 부모를 꼭 닮지는 않는다. 왜냐하면 아이가 갖고 있는 유전 정보는 엄 마와 아빠에게 반씩 받은 것이기 때문이다. 이러한 사실은 진화 적인 측면에서 많은 유리한 점을 갖는다. 다윈에 의하면 환경에 적응한 생물만이 살아남아 자손을 남길 수 있다고 하는데, 끊임없이 변화하는 환경속에서 종족을 유지 하고 번성시키려면 가능한 다양한 자손을 가져야 한다. 그래야 만 변화하는 환경속에서 살아남아 종족을 유지할 가능성이 높아 지기 때문이다. 많은 생물은 다양한 자손을 낳기위해 사람처럼 자손이 부모의 유전정보를 반씩 갖도록 하는 유성생식이라는 방법을 사용한 다. 그런데 세균같은 단세포 생물은 유성생식과 같은 복잡한 방 법으로 번식하지 않는다. 간단하게 그냥 둘로 갈라지는 방법(이 분법)을 사용하는데, 이 방법은 짧은 시간에 자손을 많이 만들 수 있다는 탁월한 이점을 갖고 있지만, 진화적인 면에서 볼 때 환경변화에 쉽게 적응하지 못하는 문제점을 갖고 있다. 세균중 에는 문제점을 해결하기 위해 성생활처럼 보이는 행동을 하는 것이 있는데 대장균이 그 대표적인 예라 할 수 있다. 대장균은 살아가기에 적합하지 않는 환경에 처하게 되면 생식인 자를 갖는 대장균(수컷세균에 해당함)이 빨대 모양의 Sex-pilli 라는 것을 만들어 생식인자가 없는 대장균(암컷세균에 해당함) 의 표면에 붙인다. 그러면 수컷의 DNA가 Sex-pilli를 통해 암컷 으로 운반되며, 이런 방법으로 새로운 DNA를 얻은 암컷은 변화 하는 환경에 살아남게 된다. 이 과정에서 생식인자가 DNA와 함 께 수컷에서 암컷으로 들어갈 수도 있는데, 이렇게 생식인자가 수컷에서 암컷으로 이동하게 되면 암컷은 수컷으로, 수컷은 암 컷으로 성전환이 일어나게 된다.
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