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음식물을 떨어뜨리면 개미가 어느새 우글우글...도대체 개미는 어떻게 찾아오는거죠?

세계에는 1000종 이상의 개미가 사막, 산, 밀림, 집 등에서 살 고 있습니다. 개미는 벌과 함께 대표적인 사회적 곤충으로 군집생활을 한답니 다. 판단 및 분별력을 시험하는 IQ를 따지면 개미는 대략 200정도 될 것으로 예상을 하지요. 우선 질문에 대한 답부터 하겠습니다. 개미는 음식이 떨어지면 그에게서 발산되는 냄새로부터 그것을 인지하여 음식물에 접근을 합니다. 즉 냄새에 대한 신호로서 그것을 인지하여 자신의 종족들 혹은 무리들에게 자신들만의 냄새로서 알린답니다. 개미의 냄새에 관한 연구는 아주 많이 연구되어 있는 편입니 다. 이유는 개미의 냄새와 폐로몬에 관한 부분이 화학적 물질을 이 용한 정보의 교환과 의사전달을 연구하는데 아주 중요한 수단이 기 때문이지요. 그러면 개미의 냄새에 대해서 알아볼까요? 아무리 사소한 일이라도 흔적이 남는다는 뜻으로 '개미도 기어 간 자취는 있다'라는 속담이 있습니다. 아마도 옛사람들은 이미 개미들이 냄새길을 놓는 습성에 대해 알고 있었는지도 모를 일입니다. 개미가 냄새길을 그릴 때 사용하는 화학물질은 일종의 폐르몬 (pheromone)입니다. 개미가 만드는 폐르몬의 종류는 무척 다양하다. 개미의 몸속에는 머리 끝에서 배 끝까지 온갖 크고 작은 화학공 장들이 있습니다. 그래서 개미는 마치 걸어다니는 공장과도 같다고 합니다. 냄새길 폐르몬은 대개 배 끝에 있는 외분비샘 중의 하나에서 만 들어지는데 정확히 어느 분비샘에서 만들어진 폐르몬을 사용하 는지를 찾아내는 일은 그리 어렵지 않습니다. 가능성이 있는 몇몇 분비샘들을 따로 해부해내어 개미집 문으로 부터 각각 다른 방향으로 길게 문지른 후 개미들로 하여금 먹이 를 찾아가게 해보면 어느 분비샘의 폐르몬을 따라가는지 쉽게 알 수 있습니다. 그러나 때로 명확한 결과가 나오지 않는 경우도 있는데 그것은 개미가 그 폐르몬을 합성할 때 하나이상의 외분비샘에서 생성 된 물질들을 섞어 칵테일을 만들기 때문입니다. 개미의 냄새길 폐르몬은 독침샘에서 분비되며, 화학적으로 매 우 복잡한 구조를 가지고 있습니다. 기본 화학구조가 methy-4-methyl-pyrrole-2-carboxylate라는 것 으로 밝혀졌답니다. 그런데 이 화학물질은 얼마나 민감한지 1mg만으로도 지구를 세 바퀴나 돌 만큼 긴 냄새길을 만들 수 있다고 합니다. . 냄새길 폐르몬은 또 대단히 휘발성이 강한데 그 또한 경제적입 니다. 먹이를 다 거둬들이고 난 후에도 오랫동안 냄새길이 없어지지 않는다면 그만큼 많은 일개미들이 아직도 먹이가 남아있는 줄 알고 헛걸음을 할 수도 있을 것이기 때문입니다. 그러면 개미의 생태에 대해 보충설명을 드리겠습니다. 한 군집내에는 세가지 유형의 개미들이 있습니다. 여왕개미는 알을 낳으며 수명은 20년 정도이고, 두쌍의 날개가 있지만 오랜 짝짓기 비행을 하고 나면 날개를 잃는답니다. 수캐미는 빈둥빈둥 노는 역할을 하지만 여왕개미를 임신시키고 는 모두 죽습니다. 마지막으로 일개미들은 개미사회를 전반을 이끌어가는 일꾼들 로 사냥, 집짓기 및 보수, 알돌보기, 경비, 농사 등 모든 제반 업무를 맡는답니다. 이처럼 이처럼 조직적인 협동사회를 유지하는데 절대적으로 필 요한 것이 고도로 발달한 개미의 화학언어랍니다. 터의 경계를 표시하는 일이나 먹이가 있는 곳, 또는 침입자를 발견한 곳 등을 알리는 일 모두를 불과 몇 가지의 간단한 화학 단어들을 가지고 표현한다는 것 아시겠죠?
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