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가장 오래 사는 동물은 무엇이고 그 수명은 얼마나 될까요?

전설이나 민화 같은 데에는 놀랄 만큼 오래 산다는 동물들이 곧 잘 등장한다. 그러나, 대개는 모두 터무니없는 허풍이다. 여기서는 실제의 기록에 근거한 장수를 누린 동물들을 알아보 자, 짐승 중에서는 일반적으로 코끼리가 가장 오래 산다고 알려져 있다. 150년, 200년을 살았다는 코끼리 이야기가 전해지지만 확 실한 근거는 없다. 100년쯤은 살았던 듯싶은 코끼리가 없는 것 은 아니지만, 확실한 기록이 가리키는 한 60살을 조금 더 산 코 끼리가 가장 오래 산 것으로 되어 있다. 말도 코끼리만큼 오래 산다고 하는데, 50년 이상 산 말의 사례 도 많이 있다. 그 밖의 동물에 관한 확실한 기록을 찾아보면 다 음과 같다. - 코뿔소 40년 - 곰 34년 - 원숭이 20년 - 고양이 약 23년 - 개 22년 이것은 모두 각 동물 중 한 마리가 세운 기록이지, 평균수명 은 아니다. 조류 가운데는 앵무새와 독수리가 100년 이상 산 기록이 있다 고 하지만, 이것도 확실한 증거는 없다. 기록이 제시하는 한 장 수의 예는 다음과 같다. - 콘도르 55년 - 앵무새 54년 - 독수리 55년 - 펠리컨 51년 - 찌르레기 17년 - 카나리아 22년 - 홍관조 30년 등의 기록이 있다. 어류 중에서도 장수한 물고기의 전설이 많이 있지만, 역시 확실 한 근거는 없다. 잉어는 비교적 오래 사는 편이나 기록에 나타 난 장수의 예는 약25년에 지나지 않는다. 영국의 어느 호수에서는 60년 이상 산 메기가 있었다고 알려 져 있다(유럽 메기로 불리는 물고기로, 실제 메기의 수명은 60 년 가량으로 되어 있다. ) 미국에서는 50년을 살았다는 장어의 사례가 보고된 바 있다. 하지만 뭐니뭐니해도 동물계에서 가장 오래 사는 것은 거북 종 류이다. '모리시어끈(mauritius) 장수거북'으로 불리는 유명한 거북은 조사가 시작된 뒤 152년을 살았다. 어느 생물학자는 조 사가 시작되기 전까지 포함하면 그 거북의 나이는 아마 200살 이상이 될 것으로 보고 있다. 그 밖에 북아메리카에 서식하는 '캐롤라이나(carolinas ) 장수 거북'은 122년 살았다는 증거가 남아 있다. 참새의 수명은 몇 년이나 될 까? │ 야생동물의 수명을 조사하는 일은 지극히 어려워 정확한 수명 이 알려진 동물은 그렇게 많지가 않다. 인간처럼 흔적이 있는 것도 아니기 때문에 아직도 조사단계에 있는 것이다. 흔히 학 은 천년을 산다지만 이것은 지나친 과장이다. 특히 조류의 수명 을 조사하는 일은 새의 발목에 알루미늄 표지판을 달아두는데, 죽은 새를 발견하기란 여간 쉽지 않다. 제비는 16년, 참새는 10 년을 산 기록이 남아 있다.
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