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개미는 냄새로 의사소통을 한다던데 그럼 개미에게 있어서 언어는 냄새인가요?

개미의 언어는 기본적으로 화학언어입니다. 한 예로 먹이를 물 고 집으로 돌아가는 개미를 보면, 개미가 배의 끝부분을 땅에 끌면서 걸어가는 것을 알 수 있습니다. 바로 먹이가 있던 지역 에서 집까지 냄새길(odor trail)을 그리고 있는 모습입니다. 개미가 냄새길을 그릴 때 사용하는 화학물질은 일종의 페로몬 (pheromone)입니다. 페로몬은 같은 종의 동물들끼리 서로 의사 소통을 위해 몸 밖으로 분비하는 물질을 말합니다. 개미 몸 속 에는 머리끝에서 배끝까지 페로몬을 생산하는 온갖 크고 작은 화학공장들이 모여 있습니다. 그래서 무척 다양한 종류의 페로 몬을 분비합니다. 이 화학언어는 인간이 사용하는 음성언어에 비해 훨씬 경제적입 니다. 예를 들어 일꾼개미의 냄새길 페로몬은 무척 민감하게 작 용해서 1mg 정도의 적은 양으로도 지구를 세바퀴나 돌만큼 긴 냄새길을 만들 수 있습니다. 개미는 자기 영역의 경계를 표시하 는 일, 그리고 먹이나 침입자를 발견한 곳을 알리는 일 모두를 불과 몇가지의 간단한 화학물질들을 적절히 사용해서 만들어냅 니다. 즉 화학 물질로 된 단어를 조합해서 언어를 만듭니다. 예를 들어 침입자를 발견한 애즈텍개미가 즉시 경보 페로몬을 분비해 퍼뜨리면 순식간에 동료 일개미들이 침입자를 공격합니 다. 베짜기개미는 화학언어를 사용해 나뭇가지에 달려 있는 나 뭇잎을 여럿이 힘을 모아 끌어당긴 후, 애벌레에서 나온 명주실 을 이용해 바느질하듯 잎을 엮어 집을 만들며 조직적인 협동사 회를 유지합니다. 개미의 화학언어는 인간의 전유물로 생각하 기 쉬운 언어의 기본적인 구조를 갖춘 엄연한 의사소통 수단입 니다.
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