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뇌에 있는 기억의 제조공장인 '해마'에 대하여 알고싶습니다.

시청률 높은 개그 프로그램에서 한동안 인기를 누렸던 슈퍼맨 복장의 특이 한 사내를 기억하는가? '슈퍼맨'의 S자를 가슴이 새긴 그는 국제축구연맹 이 발표하는 각국의 축구 랭킹, 지하철 노선, 중국식당 메뉴, 나라와 수 도, 커피의 종류와 특징 등 각종 정보를 줄줄이 암기해 보는 이의 경탄을 자아냈다.요한계시록에 나오는 1만 2559개의 단어를 암송하는 것은 물론, 250여 페이지 분량의 전화번호부에 나오는 H로 시작되는 이름과 숫자를 기 억해 세계 기네스북에 오른 사람의 얘기가 화제가 된 적도 있다. 시험을 치 뤄야 하는 학생이나, 국가 고시생, 승진 시험을 준비하는 사람들 모두가 이 들의 암기력을 부러워했을 것이다. 꼭 시험이 아니더라도 매스컴이나 인터 넷을 통해 끊임없이 쏟아지는 정보와 지식을 빠른 시간에 습득해 새로운 지 식으로 발전시킬 수 있다면 얼마나 좋을까? 사실, 인간이 어떤 일을 지각할 수 있는 건 기껏해야 2초에 불과하고, 이후 는 기억의 도움을 받아야 한다. 기억은 단기기억과 장기기억으로 나뉘며 단 기기억은 주로 해마(hippocampus)와 관련돼 있다. 해마뿐만 아니라 해마 주 위의 기억과 관련된 뇌를 바로 알고 적절한 자극을 가하면 나이가 들면서 점점 심해진다는 기억력 장애도 줄일 수 있다고 한다. 뇌 속에는 정보를 선별하거나 기억을 담당하는 부분이 있는데, 그 모양이 바닷물고기인 해마와 닮았다고 해서 해마라고 부른다. 해마는 대뇌피질(대 뇌 표면의 회백질로 이루어진 부분으로, 약 140억 개의 신경세포가 모여 있 다)속 변연계에 있는 신경세포 다발로, 길이 5cm, 지름 1cm로 성인의 새끼 손가락만한 크기다. 하지만 '기억의 제조공장'으로 불릴 정도로 중요한 역 할을 한다. 소리, 촉감, 지식 등의 모든 정보는 일단 해마를 통과 한다. 해마는 이 중 불필요한 것을 버리고, 필요하다고 판단되는 소수의 정보만 걸러서 뇌의 다 른 부위에 저장한다. 과거의 기억이 저장되는 장소는 아니지만 새로운 기억 을 저장하는 데에 결정적인 역할을 하기 때문에 해마에 손상을 입을 경우, 5분내지 10분이 지난 모든 일들을 기억하지 못하고 잊어버린다. 2001년 개봉됐던 '메멘토'는 해마의 중요성을 일깨워준 보기 드문 영화였 다. 이 영화의 주인공은 아내가 강간당하고 살해되던 날의 충격으로 기억 을 10분 이상 지속시키지 못하는 단기 기억상실증 환자다. 그는 중요한 단 서까지도 쉽게 잊기 때문에 자신의 가정을 파탄 낸 범인을 찾기 위한 방법 으로 메모와 문신을 사용한다. 즉, 묵고 있는 호텔, 갔던 장소, 만나는 사 람과 그에 대한 정보를 폴라로이드 사진으로 남기고, 항상 메모를 해두며, 심지어 자신의 몸에 문신을 하며 기억을 더듬을 수밖에 없는 것이다. 해마를 자극하면 기억력과 판단력을 좋게 할 수 있는데, 이는 자극이 있어 야 커지고 발전하는 해마의 특성 때문이다. 해마에게 가장 자극이 되는 것 이 공간정보다. 해마는 기억을 입체적인 공간으로 본다. 이 공간에 감성 요 소, 이야기 구조, 연상작용, 회상작용 등이 가미되면 더욱 큰 자극을 받게 된다. 예를 들어 나무 밑에서 읽은 동화책의 내용을 기억하려 할 때 동화 책 내용을 단순히 주입하여 외우는 것이 아니라 들판에 있는 나무라는 공간 과 아름다운 이야기에 대한 좋은 느낌, 이야기 구조, 그 분위기까지 한꺼번 에 기억해 버리면 기억이 훨씬 오래간다. 해마를 효과적으로 자극해 단순 암기식에서 벗어나 창의적으로 기억하게 하는 해마 학습법이 소개되고 있 을 정도다. 기억의 매커니즘을 따라가다 보면 결국 마주하게 되는 것이 '뇌'이다. 고 작 1500g 정도 무게로 전체 몸무게의 3~5% 정도만 차지하지만 인간의 모든 생명 활동과 창조 활동을 관장한다. 가히 인체의 블랙박스로 일컬어질 만하 다. 인간이 만물의 영장이 될 수 있었던 것도 뇌의 잠재력을 꾸준히 계발했기 때문이다. 최근에는 신경컴퓨터나 인간로봇을 탄생시켜 제3의 산업혁명을 몰고 올 과학기술의 진원지로서의 뇌과학 연구가 활발히 진행되고 있다. 뇌 의 신비를 밝혀내는 일이 곧 인류 문명의 발전으로 연결되는 것이다 ★인터넷>KISTI의 과학향기中 발췌했습니다.
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