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현대인도 놀라는 고대 발명품들

과거의 과학기술이 우리가 쉽게 생각하는 것처럼 그렇게 뒤떨어져 있었을까? 예상 외로 높은 수준이었다 고 한다. 특히 고대 그리스 시대의 기계 및 물건들은 놀랍게도 근대사회의 여러 발명품들과 비슷한 것들이 많을 뿐 아니라 너무도 정교하고 훌륭해서 그 옛날에 발명된 것으로 믿어지지 않을 정도라고 하는데… 어찌 보면 인류가 근대와 현대에 들어와서 발명하거나 발견한 것들이 최초가 아니라, 이미 고대의 사람들이 이루어 놓았던 것들을 재발명, 혹은 재발견한 것인지도 모를 일이다. 고대 그리스의 유물 중에 ‘안티키테라의 기계(Antikythera Mechanism)’라는 것이 있다. 이 것은 1900년경에 그리스의 안티키테라 섬 부근 바다 밑에서 약 2,000년 전에 난파된 고대 그리스의 선박 및 항아리, 장신구, 조각품 등 다른 유물들과 함께 발견됐는데 매우 복잡하고 정교한 톱니바퀴 장치들로 되 어 있어서 그 용도와 정체를 오랫동안 알 수 없었다. 그런데 최근 이를 연구한 학자들에 의해 ‘안티키테라의 기계’가 해와 달의 움직임 등을 정밀하게 계산해 낼 수 있는 일종의 ‘달력 컴퓨터’라는 놀라운 사실이 밝혀졌 다. 현대 컴퓨터의 시조는 1830년대에 영국의 수학자 배비지(Charles Babbage; 1792-1871)가 발명한, 자동적으 로 연산이 가능한 계산기라고 볼 수 있는데, ‘안티키테라의 기계’ 역시 기술 수준이 이에 못지않은, 고대의 컴 퓨터라고 불릴 만하다는 것이다. ‘증기기관을 맨 처음으로 발명한 사람’하면 대부분 ‘제임스 와트(James Watt; 1736-1819)'를 떠올릴 것이다. 제임스 와트는 성능이 우수한 증기 기관을 발명하고 실용적으로 널리 보급시켜서 산업 혁명에 크게 기여한 인물임은 틀림없지만, 세계 최초로 증기기관을 발명한 사람은 아니다. 와트의 증기기관이 나오기 50여 년 전 에 이미 같은 영국 사람인 토머스 뉴커먼(Thomas Newcomen; 1663-1729)이 발명한 증기기관이 탄광의 물 퍼내기 작업 등에 널리 쓰였고, 그보다 좀 더 앞선 선구자들도 간혹 있다. 그런데 놀랍게도 약 2,000년 전인 고대 그리스 알렉산드리아 시대에도 증기기관과 매우 비슷한 것이 있었으 니, 바로 당시 사람들이 ‘에오리아의 공(Aeolipile)’이라고 불렀던 증기구(蒸氣球)이다. 이를 발명한 사람은 헤론(Heron)이라는 뛰어난 기술자였다. 아쉽게도 헤론이라는 인물의 개인적인 신상 등에 대해서는 정확히 알려진 바가 별로 없다. 다만, 그가 기계 인간이라는 뜻의 ‘미케니코스’라고 불렸다는 사실과 함께 그가 저술한 ‘기계학’, ‘측량술’, ‘기체학’ 등과 같은 여러 권의 저서를 통하여 그가 이루어 놓은 놀라운 발명품들을 접할 수 있을 뿐이다. 증기구란 수증기의 힘에 의해서 돌아가던 공 모양의 기계 장치인데, 둥근 공의 양쪽에 공기 통로가 연결되 어 있고, 물이 채워져 있는 아래쪽의 물통은 공과 연결이 되어 있는 모양이었다. 물통 아래에서 불을 때면 안 쪽의 수증기가 팽창 하면서 뿜어져 나오는 힘으로 공이 축을 따라서 회전하게 되어 있으므로, 이는 증기기관 의 원리를 정확히 응용한 세계 최초의 기계 장치임에 틀림없다. 당시 그리스의 신전에는 ‘저절로 열리는 돌문’이 있어서 신도들을 놀라게 하였는데, 이것의 비밀 역시 헤론 이 만든 증기를 이용한 기계 장치였다. 즉 사제가 신전 앞에 불을 붙이면 벽면에 숨겨진 화로가 데워지면서 증기의 힘이 커지고, 이것이 돌문 아래에 설치된 기구를 움직여서 돌문을 열도록 정교하게 장치되었던 것이 었다. 이밖에도 헤론의 뛰어난 발명품들은 매우 많으며, 오늘날 우리의 일상생활에 널리 이용되고 있는 것들 과 비교해도 그리 손색이 없을 정도이다. 헤론은 동전을 넣으면 한 컵만큼의 성수(聖水; 성스러운 물)가 나오 는 ‘성수 자동판매기’도 만들었는데, 이것은 오늘날의 커피 자동판매기 원리와 크게 다르지 않다. (글: 최성우 – 한국과학기술인연합 운영위원) 출처: yeskisti 과학정보포털서비스
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