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깨끗한 광선의 발견? 자외선 살균기.

미국 라스베가스의 공공시설부는 물체처리시스템을 현대적으로 개량하면서 수질을 정화하고 증가하는 수요 량을 충당하기 위해 자외선살균을 시도하기로 했다. 바로 대규모 자외선 식수 설비시스템을 도입하기로 한 것이다. 이 시스템이 완성되면 하루에 5,700만리터의 물을 자외선챔버로 처리할 것으로 기대된다. 이미 컵이나 행주, 칫솔 등의 살균에 널리 쓰이고 있는 자외선이 물 살균시스템에까지 적용되면서 그 활용도 를 높여가고 있는 것이다. 도대체 자외선이 무엇이기에 살균에 널리 쓰이는 것일까? 자외선은 화학선 자외선(Ultra Violet: UV)은 약 397~10nm에 이르는 파장으로 이뤄진 전자기파을 일컫는 말이다. 자외선은 체내에서 비타민 D를 합성하고 살균 작용을 하는 등 화학작용을 많이 한다. 그래서 ‘열선’이라 불리 는 적외선에 견주어 ‘화학선’이라 불리기도 한다. 어떤 자외선은 피부 깊숙이 침투해 진피를 손상시키고 화상 을 일으키거나 노화를 촉진하는 유해 광선 구실도 한다. 이는 자외선이 피부의 진피층을 구성하는 엘라스틴 과 콜라겐 등이 파괴하여 나타나는 현상이다. 자외선은 지금부터 두 세기 전인 1801년 독일의 화학자 J.W.리터가 발견했다. 이때부터 태양광선의 5~6% 를 차지하는 자외선 파장에 관한 연구가 활발하게 이뤄졌다. 이에 따르면 자외선은 파장 영역에 따라 UVA (320~400nm: 선태닝, 광촉매 활성화 에너지원 등), UVB(280~320nm: 피부병 치료와 기상학 장비 등), UVC (200~280nm: 오존 파괴용,소독용 등) 및 UVV(100~200nm: 반도체 공정에서 미량의 유기물질 제거 등)등으 로 나뉜다. 보랏빛 광선의 놀라운 살균력 자외선의 살균이나 화학,생리, 형광 작용 등을 이용한 적용 분야가 확대되면서 다양한 형태의 자외선 램프 가 개발되었다. 자외선 램프는 겉보기에는 특별한 게 없어 보인다. 예컨대 자외선을 이용한 식기 살균기만 해도 오로지 보라색 불빛만 보일 뿐이다. 그런데 이 불빛은 살균선에서 나오는 게 아니다. 살균램프에서 나오는 보라, 남색, 녹색, 황색 등의 색이 합 성된 결과다. 살균선 자체는 결코 눈으로 볼 수 없다. 이 선을 이용해 식기나 컵 등을 살균해도 물기는 그대 로 있다. 그런데 보라색 불빛의 살균력은 놀라울 정도다. 실제로 태양광선의 1600배 효과로서 표면을 3600도로 가열 한 효과와 동일하다. 이 자외선의 파장은 250nm 안팎이다. 만일 1cm2 당 100μW의 강도를 가진 자외선을 1분 간 조사하면 대장균, 디프레아균 및 이질균이 99%를 죽일 정도로 강력하다. 물론 살균 대상을 완전히 건조시키고 여러 개 겹쳐 놓지 않았을 때의 효과다. 아무리 좋은 자외선 살균기를 사용하더라도 컵에 물기가 남아 있거나 포갠 상태로 살균기에 넣으면 제대로 살균 처리가 되지 않는다. 깨끗한 광선 ? 자외선 대부분의 사람들은 자외선 살균의 효과를 일상적으로 체험한다. 좀이 슬지 않도록 햇볕에 쬐고 통풍시키는 일광 소독이 바로 그것이다. 지금까지 밝혀진 바에 따르면 자외선의 살균 작용은 조사(照射)에 의해 각종 균종의 세포 내 핵산(DAN)이 변해 신진대사에 장해를 초래하기 때문인 것으로 알려졌다. 다시 말해 박테리아나 바이러스, 효모, 곰팡이, 조류 등의 외부 세포막을 자외선이 관통하면서 세균이 생존을 이어가고 증식하는 데 필요한 DNA를 무력화 해 증식능력을 잃다가 끝내 사멸한다는 말이다. 사실 살균법에는 다양한 방식이 쓰이고 있다. 그럼에도 자외선 살균기가 일상에 널리 적용되는 이유는 자외 선이 모든 균종에 대해 효과를 보이기 때문이다. 게다가 약물이나 가열, 오존 등의 처리법과 달리 피조사물 에 거의 변화를 주지 않는다는 점도 자외선이 살균에 널리 쓰이는 이유이다. 또한 비슷한 효과를 내는 방사선에 의한 살균법보다 훨씬 사용하기 간편하고 경제적이라는 사실도 매력적이 다. 다만 피부 투과력이 세기에 눈이나 피부에 노출되지 않도록 유의해야 한다. 자칫 인체에 자주 노출되면 피부를 붓게 하거나 수포를 발생시킬 수 있기 때문이다. 지금까지의 연구에 따르면 자외선 살균기가 인체에 미치는 영향은 미미한 것으로 나타났다. 자외선 살균램 프의 효과는 단세포에 가까운 생물에 유효하지만 파리나 모기 정도의 생물도 죽일 수는 없는 것이다. 하지 만 조리실이나 주방 등에 살균 램프를 설치하면 파리나 유충, 쥐 등이 줄어드는 효과도 있다고 보고되고 있 다. 자외선 살균기가 청결 유지에 도움을 주기에 세균성 질병도 줄일 것으로 기대되는 부분이다. 출처: 한국 바스프
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