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삶의 지혜, 까만보배 숯

숯은 백탄 or 검탄? 숯은 그 성질에 따라 백탄과 검탄으로 나뉜다. 숯을 굽는 과정에는 별 차이가 없지만 굽다가 불을 끄는 방법 에 따라 백탄도 되고 검탄도 된다. 겉으로 봐서 백탄은 겉에 하얀 가루가 묻어 있는 것이며, 검탄은 말 그대 로 시커먼 숯을 말한다. 대부분의 숯은 검탄에 속한다. 숯의 원료는 참나무와 같은 나무이다. 나무토막을 적당한 크기로 잘라 숯가마에 차곡차곡 쌓아 넣고 불을 붙 인다. 적당히 불에 타면 연기가 빠져 나가는 구멍과 불을 지피던 구멍을 막아 공기가 전혀 들어가지 못하게 한다. 그런 상태에서 식으면 검탄이 나온다. 백탄은 벌겋게 불이 붙은 나무 토막을 끄집어내 흙과 재를 버무 린 것으로 덮어 씌워 불이 꺼지게 한다. 이런 재가 묻은 것이 백탄이다. 백탄은 검탄보다 화력이 좋고 화학적 으로도 특성이 더 좋은 것으로 알려져 있다. 태우면 태울수록 가치가 높아진다. 숯의 원료가 되는 나무 토막의 성분은 리그닌, 셀루로즈, 헤미셀루로즈 등이며 이들을 구성하고 있는 물질 은 탄소, 산소, 수소 등이다. 나무토막을 산소가 극히 적은 숯가마에 넣고 불을 때면 섭씨 280도 정도에서 급 격히 분해돼 탄산가스 등으로 변한다. 결국 남는 것은 탄소성분이 많고, 결정도 불규칙한 형태가 된다. 나무 토막은 섭씨 600도 정도에는 89%가 탄소로 변하며,섭씨 1000도 정도되면 95% 이상이 탄소가 된다. 고열로 원목을 태울수록 고순도의 숯을 얻을 수 있는 셈인 것이다. 작은 구멍 속에 숯의 비밀이? 숯 1g, 즉 어른의 새끼 손가락 끝만한 크기에 뚫려 있는 미세한 구멍을 쫙 펼쳐 놓으면 300㎡(90평)쯤 되는 면적이 나온다. 이는 숯에 셀 수 없을 만큼 많은 구멍이 뚫려 있다는 것을 의미한다. 이렇게 생긴 모양을 다 공성 구조라고 한다. 그 구멍들은 사실 물이나 영양분이 각 줄기와 잎으로 가는 길이었다. 숯의 수많은 효능 중 상당부분의 비밀은 바로 이들 미세한 구멍에서 나온다. 일종의 기다란 파이프처럼 뚫 려 있는 숯의 구멍은 화학적으로 대단한 역할을 한다. 구멍은 물질을 흡착해 가둬두는 감옥 역할을 한다. 정 수기로 치면 필터 역할을 한다고 할 수 있다. 보통 정수장이나 정수기에 쓰이는 필터에는 활성탄이라는 것 이 들어 있다. 이 활성탄은 숯을 아주 작은 분말로 만든 것으로 보면 된다. 여기에 오염된 물을 흘려 보내면 각종 오염물질이 이 구멍에서 걸러진다. 공기나 가스에 섞인 냄새와 같이 입자가 작은 오염물질은 작은 구멍 에서, 물을 흐리게 하는 색소와 같은 큰 입자는 조금 더 큰 구멍에서 흡착해 걸러낸다. 흑설탕을 백설탕으로 만들 때도 활성탄을 이용하는데 활성탄이 검은색 입자를 잡아내 하얀 설탕으로 바꾸 는 것이다. 악취를 내는 공기도 이 활성탄을 통과시키면 거의 대부분의 냄새가 없어진다. 셀 수 없는 숯의 효능 숯은 습도 조절에도 탁월한 효능을 발휘한다. 팔만대장경으로 유명한 해인사 장경각 밑바닥에는 수백 가마 의 숯을 깔고 흙을 덮었다. 통풍이 잘되면서도 항상 일정한 습도를 유지하기 위해서 그렇게 한 것이다.숯은 수많은 구멍에 습기를 머금었다가 건조해지면 뿜어내고,습해지면 다시 빨아들이는 역할을 한다. 또한 숯은 음이온을 발생하기도 한다. 보통 차량 매연과 같이 오염된 공기는 (+)이온을 띈다. 그 크기는 0.001㎜로 대기 상에 무한히 많이 떠 다니는데 숯은 그 반대로 음이온을 내 뿜는다. 양이온과 음이온의 비율을 장소에 따라 살펴 보면 폭포 옆은 1대1.6, 교통이 번잡한 도로는 1.5대 1, 목조가옥은 1대1.5로 측정되고 있다. 즉, 공기가 나쁜 곳일수록 양이온이 많다는 얘기다. 숯은 이런 양이온을 중화할 수 있는 음이온을 대량으로 뿜어내 공기 를 쾌적하게 해준다. 숯은 전자파도 차단한다. 물론 자석의 성질까지 차단하는 것은 아니고 전파의 성질만 차단한다. 그 원리는 나무 조각이었을 때는 전기가 통하지 않지만 숯이 되고 나면 세라믹처럼 단단해져 전기가 통해 실내에 방출 된 전자파를 숯이 흡수해 소멸시켜 버리는 것이다. 이 밖에도 밥 짓는 데 숯을 넣으면 밥맛이 훨씬 좋아진 다. 숯이 수돗물에 섞인 염소성분이나 나쁜 물질을 흡수해버리기 때문이다. 이런 이유로 일부 쌀 상품에는 숯을 넣어 팔기도 한다. 간장을 담글 때 숯을 띄워 놓는 것도 같은 원리이다. 이처럼 숯은 일상 생활에서부 터 공업에 이르기까지 다양한 용도로 사용되고 있다. 출처: 한국바스프 웹진
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