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인공자석은 뭘로 만드는 걸까?

자석의 한자어 '磁石'은 철을 끌어당기는 모습이 마치 어머니가 자식을 끌어안는 인자(仁慈)함을 연상시킨다 고 해서 생겨났다. 중국의 하북성 부근에 자현(磁懸)이라는 곳이 있다. 이곳은 과거에 양질의자석이 산출돼 자주(慈州)라고도 불렸다. 즉 자석이 많이 산출돼 이것이 나중에 지명이 된 것이다. 자석에 관련된 가장 오래된 전설은 중국에서는 기원전 2600년 경 중국 오제(五帝)의 한 사람인 황제(黃帝) 가 자석이 장착돼 차의 방향을 바꿔도 차 위에 있는 인형의 팔이 항상 남쪽을 가리킨 지남차를 만들었다고 전해진다. 영어명 '마그네트(Magnet)'의 어원에는 두 가지가 있다. 하나는 마그네스란 양치기가 들고 다니던 쇠가 붙 은 지팡이를 끌어당기는 이상한 돌을 발견한데서 유래했다는 것이다. 다른 하나는 지명과 관련된 것이다. 옛날에 그리스인들은 소아시아의 마그네시아(Magnesia) 근방에서 발 견된 어떤 암석이 쇠붙이를 끌어당겨 달라붙게 하는 힘이 있다는 사실을 발견했다. 그들이 발견한 암석은 마 그네타이트(Magnetite)라 불리는 철광석의 한 종류이며, 마그네타이트가 끌어당기는 힘이 바로 자기 (Magnetism)다. 그리고 이끌어 당기는 힘을 가진 광석이 포함된 암석을 천연자석(Natural Magnet)이라 한 다. 천연 자석이 실제로 이용되기 시작한 것은, 공중에 매달았더니 한쪽 끝이 항상 북쪽을 가리킨다는 사실이 발 견되고 나서부터이다. 줄로 매달은 마그네타이트 조각은 안내하는 돌이란 뜻인 로데스톤(Loadstone)이라 불렸고, 약 2,000년 전 중국사람들이 사막을 여행하기 위한 천연 나침반으로 사용했다. 나침반이 북쪽을 가 리키는 것은 지구 자체가 하나의 큰 천연자석이기 때문이다. 우연히 천연자석과 부딪친 쇠붙이가 또 다른 자석이 되는 것을 발견하면서 인공자석이 만들어졌다. 최근에 는 더 강한 자석을 만들기 위하여 철 이외의 재료가 쓰여지는 수도 있다. 니켈(Nickel)과 코발트(Cobalt)를 포함한 강철합금 등이 바로 그것이다. 철은 다른 물질보다 쉽게 자화(磁化)되지만 또 쉽게 자석의 성질을 잃어, 다른 금속을 섞지 않은 연철 자석 은 일시 자석이라 불린다. 반면 강철합금으로 된 자석은, 그 자성을 오랜 기간 보유하므로 영구자석이라 불 려진다. 출처: 수업전 들려주는 선생님의 과학이야기
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