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담배는 언제부터 피웠나요?

오늘날 담배는 건강을 해치는 대표적인 원인의 하나로 꼽힌다. 이처럼 여러 병의 원인이 되는 담배가 발견 당시에는 만병통치약으로 알려졌다는 것을 믿을 수 있는가? 콜럼버스와 여러 항해자들이 서인도 제도를 발견한 이후 유럽에는 새로운 식물인 담배가 들어왔다. 많은 사 람들이 담배를 신기하고 기묘한 것으로 생각했고, 제일 높은 인디언 승려는 담배를 다음과 같이 사용했다고 전해진다. "그는 담배 잎을 몇 장 뜯어서 불 속에 던져 넣고 입으로 그 연기를 마시고, 사탕수수 줄기를 콧구멍에 넣어 그 구멍으로도 연기를 빨아 들였다. 연기를 빨아들이는 사이에 그는 땅 위에 쓰러져서 죽은 것처럼 되었다. 담배의 효력이 다 되면 그는 되살아나서 눈을 뜨고 그 사이에 본 영상이나 유상에 따라 사람들에게 해답을 주었다. " 이와 같이 담배는 사람들에게 신비하게 다가왔다. 그래서 사람들은 담배는 분명 굉장한 효력을 가진 식물이 라고 믿게 되었다. 이러한 담배의 효능에 관심을 갖고 치료에 도입해 본 대표적인 인물로 프랑스 사람인 장 니코가 있다. 포르투갈에서 대사로 있던 니꼬는 담배를 자기 집 정원에 심었다. 그러던 얼마 후, 얼굴에 악 성 종기가 난 청년을 보고 그 청년 얼굴에 담배 잎을 짓이긴 것과 줄기에서 짠 즙을 붙여주었다. 결국 열흘만 에 그 종기는 완전히 없어지게 되었다. 니꼬는 이 외에도 여러 종류의 상처에 담배 잎을 발라본 결과 잘 낫는다는 것을 알게 되었다. 담배의 효능에 확신을 가진 니꼬는 그것을 기르는 법과 상처, 화상, 종기 등에 사용하는 방법과 함께 씨앗을 프랑스로 보냈 다. 이후에 담배의 독특한 성분을 '니코틴'이라고 부르게 된 이유도 니꼬의 담배에 대한 독특한 관심 때문이 었다. 이후 프랑스에서는 말린 담배잎으로 코담배를 만들거나, 인디언의 흉내를 내어 담뱃대에 담아서, 시가 로 만들어 피우기도 했다. 재미로 담배를 피우는 사람도 있었지만 대부분의 사람들은 건강을 위해 담배를 피 웠다. 16세기 말경에는, 담배를 잎 채로 사용하던가, 바르는 약으로 만들던가 하면 거의 모든 종류의 병이 낫는다 고 알려졌기 때문이었다. 이후 17세기 중반에는 많은 사람들이 담배를 피우면 병에 걸리지 않는다고 믿었다. 예를 들면 흑사병으로 죽 은 시체를 차로 운반하는 사람들은 이 기분 나쁜 일을 하고 있는 동안에 담배를 계속 피우기만 하면 병에 걸 리지 않는다고 생각했다. 이처럼 담배가 발견된 초기에는 많은 사람들의 호응을 받았지만 유럽에서는 그 초기부터 흡연에 관한 논쟁 이 분분했다. 특히 성직자나 정치가들은 맹렬히 담배를 비난했으며, 흡연을 하다 체포된 사람들에게는 사형 이나, 벌금, 투옥 등 엄격한 형벌을 내렸다. 그러나 이러한 규제에도 불구하고 현재까지 흡연자는 급격히 증 가하였다. 흡연자가 늘어난 20세기에 와서는 더 이상 담배를 만병통치약으로 생각하지 않는다. 영국 의학 연구위원회 는 두 개의 보고서를 발표하여 흡연에 가혹한 타격을 가하기도 했다. 그 중 한 보고서에서는 "최근 25년 동 안 남성들의 폐암에 의한 사망이 대폭 증가하였는데 증가의 주요 원인은 흡연, 특히 궐련을 피우는데 있 다."고 하였다. 이 보고서에 의하면, 담배 연기의 주성분이 쉽게 폐의 내부로 들어가며 그것에는 아주 경미 한 양으로도 폐암을 일으키는 원인이 되는 것으로 알려진 다섯 가지 물질이 포함되어있다고 한다.예전에는 치료약으로 믿어졌던 담배가 지금은 폐암이나 기관지염 등 여러 가지 질병의 원인으로 밝혀지면서 담배는 이제 더 이상 신비한 식물이 아닌 위험한 독약이 되고 만 것이다 출처: 오석봉의 에피소드 과학사
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