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곤충에게도 의식이 있을까요?


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곤충에게도 의식이 있을까요?

호기심지*2017-10-18

 곤충에게도 뇌 기능과 관련된 미각기관이 있습니다! 화학분자를 인식해 먹는 행동을 해야 하기 때문입니다. 종에 따라 더듬이, 다리, 입 등 신체 여러 기관에 미각기관이 있습니다. 꿀벌을 예로 들어보겠습니다. 봄이 되고 꽃이 피면, 꿀벌들은 바빠집니다. 먹이를 얻고 꽃들의 수분을 돕기 위해서죠. 그런데 과연 꿀벌들은 꿀이 맛있어서 먹는 걸까요? 꿀벌이 꿀맛을 느끼려면 일단 미각기관과 두뇌가 필요합니다. 인간은 입 안에 꿀이 들어오면 혀의 맛 수용체가 꿀의 당 분자를 붙잡아 생체전기신호를 만들고, 이 신호가 맛을 담당하는 뇌 부위로 전달됩니다. 그 결과, 뇌는 ‘달다’는 느낌을 떠올립니다. 곤충의 뇌는 다양한 의식을 처리하는 것처럼 보입니다. 개미나 꿀벌을 보면, 한 번 갔던 길을 기억했다가 다음에는 최적 경로로 간다고 하는데요. 즉, 자신의 현재 위치와 목표물을 정확히 파악할 수 있는데다 목표물 주변의 대표적인 랜드마크를 기억했다가 행동을 바꿀 줄 안다는 것입니다. 실제로 최근에 곤충이 의식을 가진 존재라는 연구 결과가 나오기도 했습니다. 호주 맥쿼리대 생명과학과 앤드류 바론 교수와 철학과 콜린 클라인 교수는 ‘의식의 기원에 대해 곤충이 알려주는 것(What insects can tell us about the origins of consciousness)’이라는 제목의 논문을 학술지 ‘미국국립과학원회보를 발표했습니다. 논리는 이렇습니다. “인간의 의식은 우리 뇌의 핵심 영역인 중뇌에서 비롯된다. 그런데 곤충 뇌의 ‘중심복합체(central complex)’라는 부위가 의식 중 가장 기초단계에 해당하는 ‘주관적 경험’을 처리한다. 즉, 곤충 뇌는 인간의 중뇌와 같은 기능을 한다. 따라서 곤충도 의식을 가진 존재다.”라는 것입니다. 생명체가 각자의 삶의 방식을 가지고 있다는 것이 다시한번 신기해지는 순간입니다.

 

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