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뇌는 공포를 어떻게 학습할까요?


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뇌는 공포를 어떻게 학습할까요?

호기심지*2020-01-13

우리 두뇌는 수백만 년에 걸쳐 진화해온 놀라운 유전적 프로그램에 따라 발달과정에서 스스로를 연결합니다. 하지만 우리 행동의 상당 부분은 출생 후에만 배울 수 있는 것들이지요. 예를 들면 뜨거운 난로에 손을 얹지 않도록 배워서 태어나지는 않는 것 처럼요. 그런 지식은 경험에서 나옵니다. 일상생활을 하면서 화상을 입기쉬운 것 처럼, 그럼에도 우리는 경험으로부터 어렵게 얻은 지식 덕분에 생존하고 또한 번성하고 있습니다.

 

불은 매우 뜨겁고 자칫하면 델 수 있다는 사실을 배울 때 우리 뇌에서는 무슨 일이 일어날까요? 이는 감각 자극과 위험 인지가 연관되어 나타나는 일종의 학습입니다.

 

이 같은 결론은 광유전학 자극을 받은 쥐들을 방 두 개가 있는 곳에 넣어 관찰한 뒤 확인할 수 있었는데요. 자극을 받은 쥐들은 불편함을 ‘기억해 내고’ 이 기억을 불편함을 경험했던 방과 연결지었다고 합니다. 자극 처치를 받은 쥐들이 아무 방에나 들어갈 수 있도록 했는데도 한 마리도 그 방에 들어가지 않았지요. 특정한 기억이 고정되어 며칠이 지났어도 쥐들은 불편을 경험했던 장소를 계속 피했답니다. 이들 실험에서 얻을 수 있는 새로운 사실들 가운데 하나는 PKC-델타 뉴런들이 예기치 않은 불편에 대한 정보를 중앙 편도체로부터 측면 편도체로 전달하는데 중요한 역할을 한다는 점입니다. 뿐만 아니라 중앙 편도체 뉴런 세트가 ‘공포 관련’(fear-on) 세포들이라는 점을 나타내죠.

 

이 정보가 치열한 전투 현장을 경험하고 돌아온 뒤 차 시동소리만 들어도 공포에 얼어붙거나 심한 공황장애를 느끼는 일부 퇴역군인들에게서 볼 수 있는 것 같은, 허황된 연상에 기반한 공포 기억을 바꿀 수 있는 새로운 방법을 찾는데 도움이 될 것으로 보고있답니다.

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