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짝짓기를 위해 암컷으로 변장하는 호주 오징어


덩치가 작은 호주 오징어가 덩치가 큰 수컷에 둘러쌓인 암컷과 짝짓기를 하기 위해 교묘하게 암컷으로 변장한다는 사실이 과학잡지 '네이처' 1월 20일자 최신호에 소개됐다.

미국 우드홀 해양생물학실험실의 해양생물학자 로저 핸런이 이끈 연구팀은 수천마리의 호주 오징어를 몇년 동안 관찰했다. 호주 오징어의 수컷 수는 암컷에 비해 4배나 돼 수컷은 짝짓기를 하려면 치열한 경쟁을 해야한다. 특히 실제 짝짓기에 성공하는 수컷은 11마리 중 한 마리에 불과하다.

연구팀의 관찰에 따르면 덩치 큰 수컷이 다른 경쟁자들을 제치고 암컷을 자기 주변에 두고 보호한다. 그런데 호주 오징어는 변장을 잘하는 동물로 유명하다. 암컷 근처에 접근하기 힘든 작은 수컷은 변장 기술을 이용해 자신을 재빠르게 암컷처럼 위장해 덩치 큰 수컷 몰래 암컷에 접근한 다음 짝짓기를 하는 것으로 관찰됐다.



속임수 수컷 오징어는 62번의 짝짓기 시도에서 30번을 성공했다. 이때 덩치가 작은 속임수 호주 오징어는 1분에 10번에서 15번까지 외모를 순식간에 바꾸는 신기를 보여줬다.

로저 핼런 연구팀이 유전자를 분석한 결과 암컷으로 변장한 수컷 중 60%가 짝짓기에 성공해 새끼를 얻은 것으로 나타났다. 한론은 "우리는 성전환이 빠른 수정을 일어나게 만들었다는 유전적 증거를 제공했다"고 말했다.

성전환 속임수는 불루길 물고기와 빨간줄 뱀 등 이미 소개된 바 있다. 하지만 호주 오징어처럼 외모를 매우 빠르게 바꾸는 경우는 처음이다.




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