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얼음 지구 찾았다!

지구만한 크기의 얼음 행성 처음 발견




지구만한 크기의 얼음 행성이 처음으로 발견됐다.

OGLE, MOA, PLANET 등의 천문학자 73명은 ‘네이처’ 1월 26일자에 우리 은하의 중심부에서 지구 3~10배 크기의 외계 행성을 발견했다고 발표했다. 이 행성은 한 별을 중심으로 돌고 있으며 지구보다 3배나 먼 거리에서 돌고 있어 명왕성처럼 얼음으로 가득한 행성으로 예상된다.

공동 연구팀은 중력 렌즈 기술을 이용해 이 행성을 발견했다. 중력렌즈 기술은 두 개의 별이 지구를 기준으로 일렬로 겹칠 때 지구에 가까운 별의 중력이 마치 렌즈처럼 작용해 뒤에 있는 별의 빛을 휘게 만드는 것이다.

아인슈타인의 상대성이론을 통해 예측된 방법으로 중력렌즈 현상이 일어나면 뒤에 있는 별의 빛이 더 밝아진다. 만일 앞 별에 행성이 있으면 뒷 별의 빛은 더 밝아지기 때문에 행성을 찾아낼 수 있다. 현재 외계행성은 170여개가 발견됐지만 모두 목성 크기의 행성으로 지구형 행성(지구만한 크기의 행성)을 발견할 수 있는 방법은 중력렌즈가 유일하다.





연구팀은 지난해 7월 11일 갑자기 밝게 빛나는 별을 발견했고 8월 9일 이 별이 반나절 동안 밝아졌다가 다시 천천히 어두워졌다는 것을 확인했다. 중력렌즈 효과가 일어난 것이다. 연구팀은 ‘네이처’에 난 논문에서 두번째 중력효과를 확인했다고 보고했다.

이번 발견은 처음으로 지구형 행성을 발견했을 뿐더러 별 주위의 1~10AU(1AU는 태양과 지구의 거리) 사이에 크기가 작고 암석이나 얼음으로 이뤄진 지구형 행성이 많다는 행성 형성 이론을 증명하는 것이라고 과학자들은 주장했다. 10AU를 넘으면 목성처럼 크고 가스로 이뤄진 행성이 만들어진다.



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