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갈기없는 수사자?

차보 사자, 우리는 추위에 강하다
수사자의 상징은 풍성한 ‘갈기’다. 사자를 다른 고양잇과 동물과 구별시켜주는 특징이자 암컷에게 매력적으로 보이는 수단이다. 만약 수사자에게 갈기가 없다면 어떨까. 이 질문은 1833년 아프리카 케냐 차보지역에서 ‘갈기없는 사자’가 보고되면서 과학자를 곤혹스럽게 했다.

그러나 미국 필드박물관의 동물학자 토마스 그노스케 박사팀이 ‘사이언스’ 9월 29일자를 통해 그 해답을 제시했다. 10년간 야생동물원의 사자를 관찰해 온 그노스케 박사는 더운 지역보다 추운 지역에서 데려온 사자의 갈기가 더 많이 자라는 것을 발견했다. 즉 더운 날씨와 사자 갈기 사이에 관련성이 있다는 얘기다.

그노스케 박사는 아프리카 세렌게티와 이보다 기온이 10도 낮은 차보 지역의 사자를 함께 관찰했다. 이 결과 세렌게티 사자는 5살 이전에 갈기가 빼곡해졌지만 차보 사자는 8살이 될 때까지 갈기를 갖지 못했다. 이 시기는 왕성한 번식기가 포함된 기간이다. 그노스케 박사는 “추위에 강한 사자일수록 갈기의 발육이 늦다”며 “혹독한 추위를 견디는 차보 사자는 갈기의 생장이 더디다”고 설명했다.

차보사자(위)와 일반 사자.
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