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공룡 뒷다리 맛은 닭다리 맛?






6800만 년 전 살았던 육식공룡 티라노사우루스 렉스(T 렉스)의 뼈에서 나온 단백질이 오늘날 닭의 단백질과 비슷한 것으로 나타났다.
이는 미국 노스캐롤라이나주립대 연구진이 2003년 몬태나 주에서 발견된 T 렉스의 다리뼈에서 채취한 콜라겐(뼈나 피부 따위에 있는 경단백질)을 하버드대 의대에 의뢰해 분자구조를 분석한 결과 밝혀졌다. 그동안 새는 공룡에서 진화됐을 거라고 추측돼 왔지만 이를 입증하는 연조직이 발견되기는 처음이다.
하버드대 의대 존 아사라 교수는 “공룡과 새 사이의 관계를 분자 수준에서 보여 주는 최초의 증거”라고 말했다. 이를 두고 영국 텔레그래프는 ‘T 렉스는 닭고기 맛이었을 것(T rex: it probably tastes like chicken)’이라고 소개했다.
지금까지 단백질 등 생명체를 구성하는 유기물질은 100만 년 이상 존속할 수 없다고 여겨져 왔지만 이 연구는 이런 한계를 훨씬 뛰어넘는 것이다.
연구진은 마스토돈(신생대에 살았던 멸종 코끼리)의 가상 유전자 지도와 비교해 모두 78개의 펩티드(일종의 화합물)를 발견했지만 분자구조는 달랐다고 사이언스지 최신호에 발표했다.


| 글 | 배수강 어린이동아 기자 ㆍ bsk@donga.com |




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