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얼굴에는 성별이 없다?

환경 따라 달리 보는 우리 뇌


같은 얼굴인데 오른쪽에서 보이면 남자로, 왼쪽으로 보이면 여자로 보인다. 이런 일이 일어날 수 있다는 연구결과가 나왔다.

미 MIT와 하버드 뇌과학 연구팀은 동일한 얼굴을 어디에서 보이느냐에 따라 성별이 달라 보인다는 연구를 ‘커런트 바이올러지(Current Biology)' 최신호에 발표했다. 우리가 얼굴만으로 성별을 구분할 때 얼굴 외적인 환경적인 면에도 영향을 받는다는 점을 보여준다.




● 동일한 얼굴도, 환경에 따라 달라 보여


얼굴만으로 성별을 구분하는 일은 거의 없다. 머리카락, 옷차림 등 성별을 구분하는데 여러 단서들이 있기 때문이다.

MIT 맥거번 뇌연구소의 아라시 아프라즈(Arash Afraz) 박사는 하버드대 연구팀과 함께 우리 뇌가 얼굴만으로 성별을 읽는데 어떤 점이 작용하는지를 알아보고 싶었다.

연구팀은 실험대상자들에게 얼굴 사진들을 여러 장 제시했다. 그리고선 그들에게 매우 남성적인 얼굴부터 매우 여성적인 얼굴로 죽 나열하도록 했다. 이를 통해 연구팀은 가장 중성적인 얼굴을 골랐다.

그런 다음 연구팀은 실험참가자들에게 중성적인 얼굴을 컴퓨터 모니터로 보여주었다. 이때 실험참가자들은 모니터와 60cm 정도 떨어져 앉게 했고 시선은 정중앙에 고정하도록 했다. 중성 얼굴은 모니터에서 너비가 2cm 크기로, 50밀리초 동안만 나타난다.

실험참가자들은 모니터에서 중성 얼굴이 나타나는 위치에 따라 성별을 달리 말했다. 예를 들어 모니터의 오른쪽 위에 나타나면 여성이라고 하고, 다른 곳에서 보이면 남성이라고 하는 것이었다.

그런데 사람에 따라 동일한 얼굴을 남성이라고 또는 여성이라고 보는 위치가 달랐다. 어느 누군가는 오른쪽 위에서의 중성 얼굴을 여성이라고 일관되게 대답하지만, 다른 누군가는 남성이라고 일관되게 보는 것이었다.

이 연구를 이끈 아프라즈 박사는 이 결과에 대해 “당신은 동일한 두 얼굴을 보고 있지만 두 얼굴을 다르다고 생각한다”고 말했다.

 

 



 


여성으로 보이는가? 남성으로 보이는가? 이 얼굴을 어느 쪽에서 보느냐에 따라 성별이 달라 보인다.

 

 


● 뇌과학의 오래된 믿음에 도전장

 


왜 이런 일이 벌어지는 걸까. 아프라즈 박사는 통계를 예로 들어 이를 설명했다.

보스턴에 사는 1000명을 대상으로 공화당 지지자인지 민주당 지지자인지를 물었다고 해보자. 이 경우 도시 전체를 조사한 결과가 비슷한 통계치를 얻을 수 있다. 그러나 표본수를 훨씬 작게 할 경우는 얘기가 달라진다.

예를 들어 같은 거리에 사는 사람 5명을 표본으로 했을 경우, 이들은 모두 공화당 지지자거나 민주당 지지자일 수 있다.

아프라즈 박사는 이 같은 일이 뇌에서도 벌어진다고 보고 있다. 시각 이미지를 처리하는 시각중추의 세포들은 그룹을 지어 눈에 보이는 전경을 부분부분 나눠 분석한다. 이 때문에 어느 위치에서 보느냐에 따라 성별이 달라 보일 수 있다고 한다.

좀더 자세히 말하면, 얼굴의 성별을 분석하는 데는 상대적으로 작은 뇌세포들이 작용할 수 있다. 이미지가 작을수록 더 적은 세포들이 작용을 한다. 이럴 경우 어느 한쪽에서 보이는 중성적인 얼굴에 대해 이를 담당하는 세포들은 여성이라고 보는 세포들이 주를 이룰 수 있다.

반면 다른 시선에서 나타난 동일한 얼굴에 대해서는 이를 처리하는 다른 그룹의 세포들은 이 얼굴을 남성으로 보는 게 지배적일 수 있다.

이번 연구는 우리 뇌가 물체를 인지하는 데는 환경에 따라 달라질 수 있음을 보여준다. 이는 뇌과학의 오래된 믿음에 도전장을 내미는 결과다. 뇌과학에서는 뇌가 물체를 인지할 때 물체가 관찰자와 상대적으로 어디에 위치하든 상관없다고 믿어져왔다.

 

 

 

 



박미용 동아사이언스 객원기자 pmiyong@gmail.com



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