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아마추어 천문가, 천체 망원경 없이 새 행성 4개 발견






아마추어 천문학자가 집에서 네 개의 새로운 행성을 발견했다.

영국 사우스요크셔의 가스 노동자이자 아마추어 천문가인 피터 잘로위크조 씨는 태양계 외부에 존재하는 네 개의 새로운 행성을 발견해 지난해 11월 미국 코넬대가 운영하는 논문 아카이브에 발표했다. 천문학과 천체물리를 다루는 학술지인 ‘천체물리학 저널’은 최근 이 논문의 출판을 결정했다.

네 개의 행성은 지구로부터 작게는 58광년에서 많게는 190광년까지 떨어져 있는 기체 행성이다. HD31253b, HD218566b, HD177830c, HD99492c로 명명된 네 행성은 잘로위크조 씨의 가정용 컴퓨터 두 대로 자료를 분석한 결과 발견됐다. 그는 천체망원경을 한 번도 써본 적 없는 아마추어다.




지역 천문학회 소속인 그가 여가 시간을 이용해 행성을 찾을 수 있었던 것은 미국 캘리포니아대로부터 수천 건의 우주 측정 자료를 받았기 때문이다. 캘리포니아대의 천문학자들은 아마추어도 천체를 발견할 수 있도록 수십 년간 축적된 우주 자료를 대중에 공개했다. 잘로위크조 씨는 집에서 컴퓨터로 전문가들과 소통하며 3년간 자료를 분석했다.

그가 사용한 방법은 ‘도플러 분광’이라는 과정이다. 행성이 별의 주위를 공전하면 별빛에 작은 변화가 일어난다. 이러한 빛의 변화를 분석해 행성을 찾아내는 방법이다.

공식적으로 천문학 교육을 받은 적 없는 천문학광인 잘로위크조씨는 “이 행성들은 어마어마하게 멀리 있어 지금까지 만들어진 어떤 망원경으로도 직접 관측이 불가능하다”며 “정확한 측정치만 있으면 간접적인 방법으로도 행성을 찾을 수 있다”고 말했다. 그는 또 “행성을 발견하고 학술지에 이름이 올라가게 돼 영광”이라고 덧붙였다.

 

 



최세민 동아사이언스 기자 july@donga.com



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