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태양, 표면이 뜨거울까 대기가 뜨거울까

  한여름, 머리 위에서 뜨거운 열을 발산하고 있는 태양은 다른 별과는 차별화되는 특성을 갖고 있다. 태양의 표면보다 주변 대기가 300배 이상 더 뜨겁다는 것이다. 보통 온도가 높은 별은 표면 온도가 주변보다 더 높다. 

 

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  최근 제프 브로시우스 미국항공우주국(NASA) 연구원은 이 현상이 태양에서 ‘나노플레어’가 일어나기 때문이라고 발표했다. 서로 다른 자기력선이 태양의 한 점에서 만나 열과 파동을 내기 때문이라는 것이다.

 

  오랫동안 나노플레어는 가설로 남아 있었다. 하지만 NASA는 지난해 4월 발사한 관측 위성 ‘유니스(EUNIS)’를 통해 이 가설을 뒷받침할 강력한 증거를 처음 발견했다.

 

  EUNIS는 15분 동안 태양의 주위를 돌며 6분 동안 1.3초 마다 태양의 온도와 태양이 내는 빛의 파장을 조사했다. 그 결과 태양이 내는 빛에서 태양이 평소에 내는 빛의 파장과 다른 극자외선을 관찰할 수 있었다. 이는 자기력을 의미하는 것이다. 또 이때 태양 코로나의 온도가 높아진다는 사실도 확인했다.

 

  연구 결과는 ‘우주물리학회지(The Astrophysical Journal)’ 7월 10일자에 실렸다.

 

 

  과학동아 신선미 기자 vamie@donga.com  

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