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토성의 계절(The Seasons of Saturn)




태양계의 6번째 행성으로 약 1등성의 밝기로 황색으로 빛난다. 망원경이 발명되기 이전에 옛사람들이 알고 있던 5개의 행성(동양에서의 五星) 가운데 가장 바깥쪽에 있는 행성으로, 동양에서는 진성(鎭星)으로 불렸다. 궤도의 긴반지름은 9.54 천문단위(AU), 공전주기는 29.46년, 이심률은 0.056이다. 토성은 행성 중에서 목성 다음으로 커서 적도반지름은 약 6만 km(지구의 약 9.5배), 질량은 지구의 약 95배인데, 편율(扁率)은 약 1/10로 행성 중 가장 크다. 이것은 자전이 빠르고 표면이 두꺼운 유체로 덮여 있음을 암시한다.






토성의 축은 토성이 태양을 선회하면서 기울어 있기 때문에, 토성은 지구 행성처럼 계절을 가지고 있다.
하지만 토성의 계절은 7년이 넘는 기간 동안 지속된다.

그럼 지금 토성의 계절은 무엇일까? 적도를 선회하면서, 토성의 고리의 기울기는 상당히 시각적으로 계절적인 모습을 보여준다. 사실, 토성의 고리는 1990년 대 중반에 거의 가장자리 부분만 나타난 이후, 이번 달에 그 중 가장 “열린” 각도에 다다를 것이다. 이 고리가 둘러진 행성은 또한 저녁 하늘에 잘 위치해 있어, 토성의 남쪽 반구로는 여름이, 북쪽으로는 겨울이 오면서 장관의 광경을 보여준다. 허블 우주 망원경은 1년 정도의 간격을 두고 상기의 연속 이미지를 찍었다. 이미지는 왼쪽의 1996년부터 시작하여 오른쪽의 2000년으로 끝난다.

이미지로 보기에는 단단해 보이지만, 토성의 고리는 그 두께가 50 미터가 채 되지 않는 경우가 많고, 개별적으로 선회하는 얼음 조각들과 모래 알갱이 크기에서 헛간 크기의 표석 크기를 오가는 암석으로 구성되어 있다.






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