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천문사진과 함께 우주의 신비를 과학으로 풀어드립니다.

밤의 오로라(Aurora in the Night)




오로라는 태양 표면의 폭발로 우주공간으로부터 날아온 전기를 띤 입자가 지구자기(地球磁氣) 변화에 의해 극지방 부분의 고도 100∼500km 상공에서 대기 중 산소분자와 충돌해서 생기는 방전현상인데 극광(極光)이라고도 한다. 오로라는 라틴어에서 ‘새벽’이라는 뜻이다.

동양의 옛기록에는 적기(赤氣)라고 기술되어 있다. 오로라가 가장 잘 나타나는 곳은 보통 지구자기의 북극을 중심으로 반지름 약 20∼25° 부근의 계란형 지대이다. 이 부근을 오로라대라고 한다.

오로라대는 시베리아 북부연안, 알래스카 중부, 캐나다 중북부, 허드슨만, 래브라도반도, 아이슬란드 남방, 스칸디나비아반도 북부 등으로 이 지역에서는 밤에 흐리지 않으면 오로라가 매일 밤 나타난다. 이 지대에서 남북으로 떨어짐에 따라 출현횟수가 감소하지만, 영국 북부에서는 연 20회 정도, 뉴욕에서는 연 3∼5회 나타난다. 그리고 아주 드물기는 하지만 적도 부근의 싱가포르·인도·쿠바 등에도 오로라를 봤다는 기록이 있다.

일반적으로 저위도지방에 나타나는 오로라는 적기라는 이름에서도 알 수 있듯이 빛깔이 붉고 먼 곳에서 불이 난 것처럼 보인다. 저위도의 오로라는 태양활동이 활발할 때 나타나며, 자기폭풍(磁氣暴風)을 동반한다.











10월 한달내내 태양으로 부터 선회하던 자기 충격파와 태양풍이 지구의 자기권에 충격을 준다. 그 결과 북반구의 고위도에서 오로라 혹은 극광이라 불리는 현상을 관측할 수 있다. 예를 들면 10월초에 북핀란드 라플란드의 Inari의 마을 에서는 지평선 부근 위에서 자주 희미한 환영이 어렴풋이 빛나는 것을 촬영할 수 있다. 오오라가 생긴다고해서 태양풍이 사라지는 것은 아니다. 만약 오늘밤 하늘에서 그러한 유령같은 일을 본다면…그것은 오오라가 아니다. 즐거운 할로윈이 되기를





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