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구름 위의 오로라(Aurora Over Clouds)


"오로라가 가장 잘 나타나는 곳은 보통 지구자기의 북극을 중심으로 반지름 약 20∼25° 부근의 계란형 지대이다. 이 부근을 오로라대라고 한다. 오로라대는 시베리아 북부연안, 알래스카 중부, 캐나다 중북부, 허드슨만, 래브라도반도, 아이슬란드 남방, 스칸디나비아반도 북부 등으로 이 지역에서는 밤에 흐리지 않으면 오로라가 매일 밤 나타난다. 이 지대에서 남북으로 떨어짐에 따라 출현횟수가 감소하지만, 영국 북부에서는 연 20회 정도, 뉴욕에서는 연 3∼5회 나타난다. 그리고 아주 드물기는 하지만 적도 부근의 싱가포르·인도·쿠바 등에도 오로라를 봤다는 기록이 있다. 일반적으로 저위도지방에 나타나는 오로라는 적기라는 이름에서도 알 수 있듯이 빛깔이 붉고 먼 곳에서 불이 난 것처럼 보인다. 저위도의 오로라는 태양활동이 활발할 때 나타나며, 자기폭풍(磁氣暴風)을 동반한다."






오로라는 대부분 구름보다 높은 곳에서 나타난다. 오로라는 태양으로부터 날아온 빠른 입자들이 대기 상층부의 공기 분자와 충돌하면서 만들어 진다. 예를 들어 산소분자는 태양입자와 충돌하면서 잃어번린 전자와 다시 결합하면서 초록색을 낸다. 오로라는 따라서 지상 100km 보다 높은 상공에서 일어난다. 하지만 구름은 10km 보다 낮은 곳에 위치한다.

오로라가 자주 나타나는 아이슬랜드에서 찍은 이 사진에는 구름과 오로라의 이러한 높이의 차이가 잘 나타나 있다. 지난 주말에는 왕성한 태양 활동으로 인해 평소보다 더 많은 오로라가 극지방에서 관측되었다. 북반구의 오로라는 대개 위도가 높은 지역에서만 관측되지만 지난 주말에는 아리조나 남부에서도 관측이 가능했다.







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