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외부 태양계의 헤일 밥 혜성(Comet Hale-Bopp in the Outer Solar System)




헤일 밥 혜성은 어떻게 되었을까? 근년에 가장 밝은 혜성이었던 헤일 밥 혜성은 외부 태양계를 향한 여행을 계속하여 현재 토성보다 바깥쪽에 가 있다. 놀랍게도 태양으로부터 이렇게 멀리 떨어져 있는 헤일 밥 혜성은 아직도 기체와 먼지를 내뿜고 있다. 이 사진은 이 달초에 찍은 것이다. 헤일밥 혜성은 중간급의 망원경으로 남반구에서 관측이 가능하다. 헤일 밥 혜성이 아직 활동적인 것은 50 km 정도로 추정되는 핵의 크기가 다른 혜성보다 크기 때문이다.









헤일 밥 혜성은 1995년 7월 22일 미국의 아마추어 천문가인 앨런 헤일(Alan Hale)과 토머스 밥(Thomas Bopp)은 은하수에 있는 작은 구상성단 메시에 70번(M70)을 관측하던 중 그 옆에 있던 10.5등급의 낯선 천체 성운을 발견하였다. 이 성운은 시간이 지나면서 조금씩 움직이는 혜성으로 판명되었고 발견자의 이름을 따서 헤일밥혜성이라 이름지었다.
혜성의 부호는 199501. 주기 3,000년, 밝기는 1등급 이상이며 핼리혜성보다 100배 정도 밝을 것으로 추정된다. 핵의 지름은 40km로 핼리혜성의 핵(15km) 크기의 2배가 넘는다. 태양에서 7.2AU(1AU는 1억 5000만km) 떨어져 있는데 이는 지구와 태양 간의 평균거리(1AU)보다 7배 이상 먼 곳이다. 발견 당시 목성 궤도 바깥쪽에 있었던 헤일밥혜성은 매초 4만 8000km의 속도로 날아 20개월 만인 1997년 3월 31일 근일점(近日點)을 통과하였다. 지금까지 혜성이 이렇게 일찍, 먼 거리에서 발견된 적은 없었다. 이러한 사실은 헤일밥혜성이 매우 밝다는 것을 의미한다.









혜성이 꼬리를 달기 시작하는 것은 태양에 접근하면서 태양풍(solar wind)이 혜성 표면의 얼음을 기화시키기 때문이다. 따라서 핼리혜성에 비해 태양으로부터 더 멀리 떨어진 지점을 지나는 헤일밥혜성은 그만큼 태양풍의 영향을 덜 받아 핼리혜성보다 꼬리가 짧다. 혜일밥혜성의 꼬리 길이는 20~30도로 만월(滿月) 너비의 약 40배 정도이다.








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